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英汉词汇的发展规律与词义变化
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Lexical Evolution and Semantic Change

世界各民族的文字大概最初都是象形文字,后来都朝各自的方向发展,英语成了拼音文字;汉语成了表意文字。前者多注意它的(拼)音,后者多体现其(形)意。这样就可以解释英语的一词多意性和同一概念的多意性,也可解释汉语的词语意义的稳定性和严谨性。

一般来说英语词义比较灵活,词的涵义范围比较宽,比较丰富多彩,词义对上下文依赖性比较大,独立性比较小。汉语词义较窄,较为精确、固定,比较严谨,因而词义的伸缩性和对上下文的依赖性就比较小,独立性也就较大。汉语词语用法勿需多说。只要了解这个明显的事实就不言而喻。中国幅员辽阔,方言众多,但只要写下汉字,彼此就能沟通,这便是汉语词语严谨和稳定的例证。相比之下,英语传到美洲不过几百年,词义变化已是不可忽视的引人注目。英语词的多义性至少有两方面的原因:一是历史造成的原因;二是自身语言结构的原因。历史造成的原因是指因时间推移而存在的一词多义,如board,本义是木板,由此又引申出“桌子”,因为桌子是木板做的,用来吃饭开会、议事的,由此又引申出“委员会”。所以现在board一词就有了几个意思。由于英语词的多义性和表达的多义性,中国人学习、阅读、翻译时稍不注意就发生误解。英语表达的多样性构成了英语的一项修辞手段,即在行文中使用各种不同的同义词、近义词、上限词或下限词等来代替,中国学生以汉语方式思维,常常以为是不同的概念。

在许多语言中,一个字或词会有很多的意义。在中文里,一个音节可能有很多含义,它用不同的字形和不同的字调发音来加以区别。海外朋友常常抱怨中文的字调复杂难学,非要搞对调号才能传情言意。但只要学一学Queen’s English就知道,她也不是一只容易唱的曲子。除了洋腔洋调难以上口,英语一个词或是短语在不同的上下文常会有不同的涵义,容易混淆,外族人常搞错。如to spend a penny的本意就是“一便士”,但在一定的上下文中却是urinating!